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美国共和党最怕的不应是希拉里,而是Facebook?

发布时间:2016-06-13  来源:雷锋网    背景: 无障碍通道

  近日,YouTube上一段热门视频造了一个大新闻,把谷歌推向了风口浪尖。视频发布者指控谷歌故意操纵搜索引擎关键词自动完成功能,使其有利于美国民主党总统候选人希拉里。视频发布后,谷歌发言人第一时间给出了回应:“谷歌关键词自动完成功能没有偏袒任何候选人或政党。”

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  无独有偶,Gizmodo也曾披露Facebook对共和党的偏见。除了谷歌,Facebook也有左右美国大选的能力。接下来我们从技术的角度来分析一下,Facebook要怎么做,才能上演现实版的纸牌屋。

  看了纸牌屋第四季的朋友们,一定知道候选人威廉康威通过搜索引擎Pollyhop,为自己拉到了千万选票。其原理是通过操纵人们搜索的东西,如康威的名字,他的照片,Pollyhop可以控制人们看什么,并强迫人们看,直白地说就是给他们洗脑。

  今年秋天,Facebook如果要影响美国总统大选投票,至少有5种方式。而这仅仅是其Facebook.com社交媒体平台。由于该平台在全球拥有大约10亿活跃用户,其中包括72%的美国成年人,如果采用这5种方法,它们会对美国的选举造成显著的影响。除此之外,该公司还拥有Instagram,Whatsapp,和其它50家企业,加上这些公司也许能够发挥相当大的额外影响。不过我们先把重点放在Facebook,以下是五个方法:

  1)热门框(trending box)。 

  Gizmodo的报道引用的是一位匿名线人的话,该线人曾在“馆长”(curator)团队,决定哪些故事将出现在“热门框”(Facebook右上角页面,详情见图)。该线人说,馆长团队不仅系统地不让保守党故事上热门,他还认为团队正在训练一种算法,该算法可以替代人工来阻止保守党上热门。如果后者是真的,想想就觉得可怕啊。他没有任何证据能证明,Facebook的高管在指挥团队的行动。团队偏颇的选择可能只是其成员组成的必然结果:他们主要来自常青藤大学,硅谷公司典型的人口结构。

  一个热门框怎么可能影响选票呢?或者就Facebook自身而言,怎么影响人们的看法?研究表明,当人们对一个问题犹豫不决时,一个可靠的信息来源可以轻松地影响他们的决定。一些群体的人们对这种操纵特别敏感。一个有偏见的信息来源比有偏见的新闻更能影响人们的心理,因为人们心底里认为像Facebook这样的信息平台是不偏不倚的,新闻可能会受政府的影响。越多的人信任信息来源,平台的影响力就越大,

  据Facebook表示,热门框显示的是“最近在Facebook上人气飙升的主题和标签”,可能意味着它是完全由算法生成的。 Gizmodo的揭露表明,在选择过程中,人们也参与其中,意味着潜在着偏见和操纵。

  2)中心新闻源(The center news feed)。 

  Facebook的页面中心是头条新闻,甚至可以发挥比热门框更大的影响力,部分原因是Facebook有时把一个热点固定到新闻的顶部,从而显着提高了其影响。有偏见的人类在这些选择上有扮演什么角色吗?如果选择是完全由算法控制,该算法是由有偏向的人类训练出来的吗?Facebook的员工会对算法作出一些修改,从而让它也带有偏见吗?我们真的不知道。

  我们所知道的是,Facebook已经成为美国最有影响力的新闻来源之一。 爱德曼信任度调查(Edelman Trust Barometer),是衡量人们信任企业和政府的水平,在所有行业中,科技行业毫无压力胜出,有74%的人说他们信任高科技“会做正确的事”。网上新闻资料库如Facebook的新闻源,比报纸更值得信赖。

  3)搜索栏(The search bar)。

  我们不把Facebook看作一个搜索引擎,但它的页面顶部确实有一个搜索栏。尽管人们主要用它来寻找其他Facebook用户,但是,最近Facebook的新闻提要加入了一个Facebook发起的视频,鼓励用户在搜索栏中搜索“2016年美国选举”。当你搜索之后,将出现与选举有关的材料和新闻提要,其中的顺序完全受Facebook的控制(见上文)。想想都令人毛骨悚然。

  4)选择性的“出门投票”提醒。(Selective “go out and vote” reminders)。 

  2012年,加州圣地亚哥大学的研究人员,与Facebook工作人员,一起发表了研究,表明了在2010年选举日时,Facebook发送了“出门投票”的提醒给其6000万用户,其中34万人是看了提醒才去投票的,否则会少了34万选票。

  2014年,哈佛大学法学教授Jonathan Zittrain发表的一篇文章指出,如果Facebook只发送提醒给赞成某个候选人或政党的选民,轻而易举就能改变整个选举。如果Facebook选择在11月这样做,也没有人会发现。这种假设的把戏仍然是完全合法的,但仅仅是因为法律法规没有赶上科技的步伐。

  5)选择性选民登记提醒(Selective voter registration reminders)。

  近几个月来,一次又一次的初选,Facebook新闻来源的顶部一直固定着“登记投票”提醒。图中(如上图)的登记提醒主要是为加州6月7日的初选作准备。如果Facebook只发送提醒给赞成某个候选人或政党的人?美国2.18亿合格选民里有1/3的人,目前没有登记投票,那就是7200万人,其中72%的人可能是Facebook用户,而这5200万人里有多少人在Facebook的督促下,在选举之前几个月的时间登记投票?

  如果Facebook现在发出的登记提醒是选择性的,我们也不得而知。更重要的是,这5个操纵都是短暂的,在人们的眼前一闪而过,对他们产生了影响,然后永远地消失,不留下任何书面记录。所有5个方法都是合法的、“隐形”的,那么,为什么Facebook高管不使用它们?事实上,如果一个总统候选人比起其他候选人,对公司而言更加好,那Facebook高管是否有信托责任要使用它们?

  再说下去恐怕要演变成阴谋论了,但基于我们对搜索引擎操纵影响(Search Engine Manipulation Effect简称SEME)的研究,我相信Facebook.com平台,不包括Instagram和其他Facebook控制的平台,至少在2016年11月选举可以影响70万选票,可能更多。如果像预期一样1.4亿人参与投票,而选票非常接近(比如说,大约有7千万人分别投票给两个候选人),理论上Facebook可以影响0.5%的选民,创造1%的领先幅度,也就是给它喜欢的候选人争取140万选票。

  如果这些操作要达到最好的效果,必须也分清楚每个人支持的是谁。Facebook清清楚楚知道谁支持谁,因为人们在Facebook主页发布的内容,人们发送的消息,人们点击的热门故事和新闻,WhatsApp上发送的信息,Instagram上点赞的的内容全部都在Facebook的掌握中。Facebook在跟随谷歌的脚步,前者几乎所有的收入都来自针对性的广告,你甚至可以在Facebook上购买,目标为特定的政治团体的广告。 (当然,所有总统候选人都可以这样做。此举具有竞争性,竞争活动可以自我纠正,但对于Facebook自身的操纵是没有纠正可言。)

  当然,我们有理由相信,如果Facebook在即将到来的总统大选没有偏好的话,这一切都没有意义。事实却正好相反。扎克伯格曾公开发表对共和党候选人Donald Trump的消极评论,以及最新公布的数据显示Facebook员工对民主党候选人希拉里·克林顿的偏好,这一切未免有点太巧合。

  此前有文章报告说,马克·扎克伯格承诺让Facebook的内容更加客观和公正。可是半个月过去了,他还承诺将欧盟官员,他们可以利用Facebook进行宣传,大概是打击恐怖主义。这就是强大的新产业完全不受管制的结果,它们可以为所欲为。

  我认为,希拉里·克林顿将是一个出色的总统,但我也相信自由和公正的选举是民主的基石。当大公司能够无形操纵大量选票时,民主就变成个笑话了。

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