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科大讯飞18岁生日,中国人工智能产业迎来成年礼

发布时间:2017-06-07 18:20:55  来源:中国网     背景:

  达特茅斯学院成立于1769年,是美国私立八大常春藤联盟名校之一。

  1956年的夏天,麦卡锡“召集”香农、明斯基、纽厄尔、西蒙等数十名数学、心理学、神经学、计算机科学与电气工程等领域学者相聚于此,探讨机器模拟智能的话题。“人工智能(Artificial Intelligence,即AI)”这一概念首次出现。

  在超过一甲子漫长时间中,以电子计算机等发明和应用为代表的第三次工业革命席卷全球。对比1999年中国AI产业发展起点,中国经济发生翻天覆地变化,互联网产业跨越式发展,大数据、云计算发展更是一日千里,AI技术应用步入了全新时期。

  据Venture Scanner预测,2020年全球人工智能市场规模预计超千亿美元。未来10年,AI将是众多智能产业技术和应用发展的突破点。起源于美国达特茅斯学院的AI种子,在中国这片发展热土又经历了什么?

2006年当事人重聚达特茅斯。左起:摩尔,麦卡锡,明斯基,赛弗里奇,所罗门诺夫。

  中文语音技术,要掌握在国人手中

  1999年,中国GDP达1.65万亿美元,占美国1/7;2016年,中国GDP超11万亿美元,接近美国2/3。

  不断缩小差距背后是中国改革开放、高新技术不断追赶的身影。AI产业即为一例。

  上世纪80年代,美国“星球计划”、欧洲“尤里卡计划”、日本科学技术振兴政策接连出台,一场着眼于未来30年的全球科技竞赛发令枪打响。

  中国王大珩、王淦昌、杨嘉墀和陈芳允4名科学家提出“关于跟踪研究外国战略性高技术发展的建议”获得中央“此事宜速作决断,不可拖延”的重要批示。

  1986年3月,旨在提高自主创新能力的“高技术研究发展计划(863计划)”启动实施。生物、航天、信息、激光、自动化、能源、新材料、海洋七大技术位列其中,AI产业即藏在自动化技术板块之中。

  彼时,长江中下游平原与皖南山区交接地带安徽泾县,一个名叫刘庆峰的13岁少年不会想到,他的人生将与AI产业紧密相连。

  泾县,古称猷州,位于安徽省东南部,宣城市境西部,“枕徽襟池,缘江带河”,也是李白著名诗句“桃花潭水深千尺,不及汪伦送我情”出处之地。

  刘庆峰从小就展露出超人的数学天分,中考时以全县第一名成绩考入宣城中学。

  4年后,年仅17岁的刘庆峰以高出清华40分的成绩被推荐到中国最高学府——清华大学汽车工程专业学习。由于对汽车“不感冒”,他最终还是选择入读中国科技大学电子工程系。尽管他的同届同学中有来自13个省的高考状元,但从进校第一次摸底考试开始,刘庆峰拿到众多数理学科考试的第一,成为学霸中的学霸。在导师王仁华的引领下,刘庆峰也由此闯进智能语音的大门。

  1992年,催人奋进的信号传遍祖国各地。中国一名德高望重的老人,在中国南方视察了几座沿海城市,振聋发聩地提出“经济发展得快一点,必须依靠科技和教育”。

  随后,国家的对信息化的推动也在大踏步向前推进。

  1993年12月,国家经济信息化联席会议成立;1994年5月,国家信息化专家组成立;1996年1月,由20多个部委领导组成的国务院信息化工作领导小组成立。

  1998年,在国家863语音合成比赛中,刘庆峰带领的中科大团队,击败清华北大选手夺得冠军。他的语音合成系统,也成为当时国内唯一一个达到可实用门槛的产品。

  当时,距世界上首台巨型计算机ENIAC问世已经超过半个世纪,从零开始的中国人工智能产业,迫切需要加快追赶世界先进脚步。

  语音技术,被誉为是“人工智能皇冠上的明珠”。当时的中文语音市场,多为国外巨头所垄断。“要把中文语音技术掌握在中国人手中”“能不能把这竞技技术在中国实现产业化?”获得硕士学位后的刘庆峰心里想。

  中国拥抱全球化、信息化的脚步更快了。1999年11月15日,中美签署中国入世双边协议,中国融入全球贸易圈;12月23日,国家信息化工作领导小组成立。“国家信息化办公室”改为“国家信息化推进办公室”,从顶层设计上,加快拥抱互联网时代。

  这一年,也是全球涌现IT创富神话的一年。谷歌网站“Google”正式启用,风头正盛的微软在中国相继成立微软中国研究开发中心、微软全球技术支持中心和微软亚洲研究院。

  当时,团建后的深圳腾讯员工被千禧年的人潮堵在路中。因OICQ出了点小问题,马化腾换了女孩子头像陪聊竟稳住了全部客户;几乎同时,一个名叫李彦宏的年轻人在北京大学资源宾馆租了两个房间,几个人盘腿而坐讨论百度的雏形。

  刘庆峰和中科大团队的小伙伴也准备“大干一场”。

  科大讯飞高级副总裁江涛回忆:找了一家公司出钱赞助后,他们在合肥五里墩立交桥下租了一个三室一厅的农民房,所有的电脑围成一圈专心搞研发,夏天一只手敲键盘一只手擦汗。

  谁知,刚过大半年就遭遇危机。为了团队不散伙,刘庆峰意识到必须要有一家自主的公司。1999年6月9日,以刘庆峰为主的共18名成员为班底的“科大讯飞”宣告成立。

  初创时,苹果的Siri还没出,距人机语音交互也还十分遥远,“语音”技术如何赚钱,谁都说不清。

  念念不忘,必有回响。凭“中文语音技术要由中国人做到全球最好”的信念,从2006年至今,刘庆峰创办的科大讯飞在国际语音合成大赛中战无不胜,打败IBM研究院、微软研究院等对手,连续11次取得国际第一的成绩。2013年,刘庆峰荣获第十四届CCTV中国经济“年度经济人物奖”。

  如今,科大讯飞的中英文翻译设备,在机器翻译大赛中获全球第一;包括华为、中兴、腾讯、锤子等33万多家企业都是科大讯飞的合作伙伴,94%的新加坡中小学在用这个中国制造的设备。

  有评价称,科大讯飞的智能语音技术,是中国高科技企业里几乎唯一能和国际较量的。

  中国的“贝尔实验室”何日建成?

  今年3月5日,科大讯飞“听见”(语音转化字幕软件)对政府工作报告进行网络直播。“要加快培育壮大新兴产业,全面实施战略性新兴产业发展规划。包括新材料、人工智能、集成电路、生物制药、第五代移动通信等在内的技术研发和转化要求提速,并做大做强产业集群。”字幕同步记录下这一句,“人工智能”跨时代首次被列入全国政府工作报告。

  人工智能,交融计算机技术、控制论、信息论、语言学、神经生理学、心理学、数学、哲学等多学科,已成为当今广泛使用、快速发展的科技。

贝尔实验室,是科学家的摇篮

  而在1999年,微软、IBM等众多国际巨头纷纷在中国设立语音研究基地,中文语音技术和市场几乎全部掌握在外国公司手中,国内语音专业优秀毕业生外流现象也很严重。

  “到国外给他们做研究,我觉得很不甘心。”刘庆峰心里打鼓。打造中国第一个“贝尔实验室”也在他内心深处生了根。

  贝尔实验室成立于1925年。在上世纪二三十年代,其推出了远距离电视传输和数字计算机,成立以来共获得25000多项专利,最早的语音识别系统起源于这里。

  上世纪90年代初,贝尔实验室、微软、IBM、摩托罗拉、卡耐基梅隆大学、剑桥大学都拥有在语音识别领域的绝对统治权,甚至中文语音市场也被他们所垄断。

  科大讯飞的前身,是成立于上世纪80年代的中国科技大学电子工程系人机语音通信实验室。在上世纪90年代末期,适逢中国“市场经济”起步,全球第一波语音热潮兴起。刘庆峰与导师王仁华考虑再三决定“下海”,并获得安徽省国有资本的3060万元人民币注资,但在接下来整整一年时间,科大讯飞几乎“颗粒无收”。直至2000年,科大讯飞开始与联想展开合作,才稍有起色。

  随后,科大讯飞又先后接受来自联想、复星集团、英特尔等公司的早期投资。

  2004年,由于业务拓展与华为等公司建立起了长期合作关系,科大讯飞首次实现盈利。

  “如果我们站在产业链主导地位上,中国人工智能就能够在全球有话语权。”带着这股爱国情怀,科大讯飞团队勇往直前。

  2008年8月8日晚上8时,第29届夏季奥林匹克运动会在北京举办,中国成为全球瞩目的焦点。这一年,科大讯飞也迎来它历史性的一刻:在深圳证券交易所上市,成为中国语音技术领域唯一的上市公司,也是中国在校大学生创业的首家上市公司。

  2010年,科大讯飞发布讯飞语音云平台和该平台的首款示范性应用讯飞输入法。时至今日,科大讯飞已拥有在语音合成、语音识别、口语评测、自然语言理解等领域的多项国际领先技术,彻底改变了中文语音产业的竞争格局:不仅在日益激烈的国际竞争中夺回了中文语音主流市场70%的份额,在全球英文语音合成大赛中也屡摘桂冠。

  一路走来,科大讯飞感慨良多:“不管梦想如何改变,有两件事特别重要。一是要勤奋,努力积累;二是要做一个诚信的人。做到这两点,各界力量就会慢慢把你推向成功。”

  18年创新艰辛,并没有让科大讯飞忘记自己的初心——建立中国的“贝尔实验室”。科大讯飞联合创始人、执行总裁胡郁表示,在下一个10年,科大讯飞研究院将打造成一个世界知名的研究机构,培养出一批世界顶级的科学家。

刘庆峰在做人工智能讲座

  在中国,如何改变世界?

  人工智能深刻改变人们的生活。如今,人们依靠智能导航出行,通过语音与机器互动,应用智能工具搜索知识信息……已自觉或不自觉地处于人工智能的环境中。

  许多过去被视为只有依靠人的智力才能胜任的复杂工作,也开始出现被机器替代的可能。

  2013年以来,大脑研究成为全球科技强国竞相布局研究热点。

  2013年4月2日,美国宣布启动“通过推动创新型神经技术开展大脑研究计划;美国国防部高级研究项目局(DARPA)投约5000万美元,重点探索大脑的动力学方面的功能;艾伦脑科学研究所每年将有超过6000万美元的经费用于支持BRAIN计划。

  在美国推出BRAIN计划之前,欧盟委员会宣布投入10亿欧元资助未来与新兴技术,竞赛的旗舰项目之一就是“人脑工程”。欧美大脑研究计划激起世界研究脑科学的新高潮。

  作为我国唯一以语音技术为产业化方向的“国家863计划成果产业化基地”,科大讯飞在2014年启动“讯飞超脑”计划,致力于让机器人“能理解会思考”。

  “成千上万只海鸥扑面而来,围绕在海船的周围,争抢一点食物残渣,而乔纳森远离鸥群,独自练习飞翔。对大部分的海鸥来说,飞翔是为了活着,而对乔纳森来说,活着是为了飞翔。”

  胡郁每当遇到困难时,就会想起美国作家理查德•巴赫《海鸥乔纳森》一书开篇这句话。

  在这个伟大的时代,中国人工智能企业的征途是什么呢?为什么这么多人忙着走出去遵从别人的规则?为什么不能自己去建立一套规则呢?

  成立18年,核心技术创新一直是科大讯飞的基因,科大讯飞坚信可以通过原创性的技术进步来构建商业模式,并在自己的体系下,为所有研究人员提供一个无后顾之忧的保障。

  创业之初,历经挫败而未丧失信心,刘庆峰带着产品到深圳参加高交会。过硬的语音合成系统让华为对这款“国货”惊喜万分,很快就决定签约。

  与华为的合作,是科大讯飞创业初期最深刻的锻炼。

  华为对语音技术的要求非常高,科大讯飞调派最精锐、最核心的研发人员进驻华为的办公室,用长达1个月的时间不断地修改、优化产品,原本在实验室里的科学家们感受到了大规模商用的考验。

  事实证明,同为民族骄傲的华为与科大讯飞是互相成就的。直至现在,科大讯飞研发的讯飞开放云平台已被华为、中兴、锤子等33万多家开发伙伴使用。

  放眼全球,语音领域的几大“玩家”都来头不小:IBM、谷歌、苹果和纽昂斯等都是集技术之大成的大家。难能可贵的是在这样巨头林立的领域,科大讯飞多项核心技术走在全球行业前沿。

  “我们的战略目标逐渐清晰:从全球最大的中文语音技术和语言技术提供商,发展到全球最出色的多语种技术提供商。”做一个基业常青的中国企业,随之成为科大讯飞最终奋斗目标。

  “股票、房地产起来的时候我们也有机会,但是我们认为未来的世界是知识的世界。”当人们询问技术成功的秘诀时,刘庆峰引用了任正非在《华为真相》里的这句话。

  经历长期亏损、副业诱惑、股东质疑等众多坎坷后,这群毕业于上世纪90年代末的中国大学生,用“钻研”“专注”“极致”,创造出让国人自豪的中国技术。

  截至2017年6月5日,科大讯飞市值419.4亿元,2016年全年实现营业收入33.20亿元,归属于上市公司股东的净利润4.84亿元。

  从创业时的步履维艰,到如今成为亚太地区最大的智能语音与人工智能上市公司、中国智能语音和人工智能产业的领导者,科大讯飞的18年,可以说也是中国人工智能产业发展的18年,更是中国经济发展崛起的18年,每一个微小的进步,都应由衷感谢中国当下所处的大时代。

  在公司14周年庆时,刘庆峰特意请公司全体员工看了《中国合伙人》。他说,希望这群平均年龄不到30岁、和他当年一样的年轻人,能从影片中看到“坚持”。

  “18年AI产业发展,中国源头创新能力蓬勃发展。科大讯飞与全世界任何一家公司同台竞技但都毫不怯场,我们有信心在中国改变世界。”胡郁表示。在高科技领域有两类公司:一类是冲浪型公司,每次他们都追逐浪潮和风口,似乎永远风光无限;一类是登山型公司,他们的目标从一开始就非常明确,朝着8848米的珠穆朗玛峰勇往直前。当他们在山脚的时候,你甚至看不到他们。在登顶的过程中,也不会有鲜花和掌声,而是遇到更多挫折甚至死亡,但是他们会持续不断地向上冲锋,直至抵达山顶。

  科大讯飞正是这样的公司。正是有了这样的企业的默默坚持,中国高新技术产业才有与诸如微软、苹果、谷歌等国外科技巨头竞争的资本。

  时值6月9日科大讯飞成立18周年暨中国AI产业迎来成年礼之际,向无数像科大讯飞这样的登山型公司致敬!

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