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富翁尝试让世界上第一台计算机“复活”

发布时间:2014-11-26 16:07:04  来源:雷锋网    背景:
富翁尝试让世界上第一台计算机“复活”

  亿万富翁总想做些与众不同的事。2006年Ross Perot想将德克萨斯州Plano的总部用计算史史上的纪念物进行装饰。他们有了Apple I和Altair 880,但仍不满意,于是打起了ENIAC(电子数字积分计算机)的主意。ENIAC重达27吨,占地1800平方英尺,被认为是世界上第一台真正的电脑(存在争议)。经过长时间的努力,这台计算机被复活了。

  ENIAC诞生于二战时期,最初是作为辅助炮兵计算炮弹轨迹的工具,在盟军登陆西欧前一年开始制造,但直到1945年停火时还没完成。在冷战初期军方就发现了ENIAC的大量用途,它的17468根真空管被用来测试氢弹的早期设计的可行性。这台计算机每秒能执行5000条指令,在当时的情况下它的运算速度比电动式计算机快1000倍。当然,现在iPhone 6每秒能响应250亿条指令。

  1955年军方宣布ENIAC退役,但这个历史性的发明没有得到足够的尊重:它40块平均重量在858磅的控制板被随意地放置,不受重视。一些硬件落到意识到它们重要意义的人手中,例如工程师Arthur Burks,他将所拥有的控制板捐献给了密歇根大学。Perot特别项目的负责人Libby Craft很是懊恼,因为大部分ENIAC消失在杂乱的仓库中。

  消失于官僚主义

  “随着时间的推移,新一代的人出现,他们对历史并不了解”,热衷于寻找ENIAC下落的Craft说道,“所以当他们需要更大的空间时,就会想处理掉那一块笨重的东西。”

  在Craft的搜索工作即将结束的时候,军方人员翻出的文件显示,部分控制板曾从阿伯丁试验场运送到Fort Sill (野战炮兵博物馆所在地)。当Craft联系Fort Sill进行询问时,博物馆发现自己竟然拥有世界上最多的ENIAC硬件部分,共9块控制板,它们被存放在多年未开封的普通木箱里。

富翁尝试让世界上第一台计算机“复活”

  Craft与Fort Sill达成协议:后者借出八块控制板,最为交换,Craft承诺修复硬件。修复项目被分配给工程师Dan Gleason,但他没有任何修理老式计算机的经验。他一开始就意识到,不可能让ENIAC进行实际的计算,因为这需要集齐所有的40块控制板,更不用说数千件组件,以及早已被遗忘的技术。但他决定至少要让计算机看起来像是能努力计算出榴弹炮的最佳飞行轨迹。

  复原与回归

  Gleason要做的第一步是解决控制板表明的缺陷:外部金属锈斑。八块中的一块被水损坏严重,已经到了不能修复的地步。Gleason对控制板进行喷砂打磨处理,之后涂以他从数十个汽车配件商店中获得的黑色皱纹漆。一旦涂料干了,他在原来的地方焊接上新的灯泡。这些灯泡随后会被接在一个运动传感器上,当有观察者靠近时灯泡会随机发光。Gleason还制作了一个巨大的钢铁框架防止控制板翻倒,和压坏两侧突出的真空管。

  改造后的ENIAC于2007年在Perot的办公楼进行展出,但是只有少数人有机会见到他,因为这幢建筑的安全要求不欢迎公众,只有那些少数的计算痴迷者被安排特殊的行程。Perot公司在2009年被戴尔收购,随后表示将进行搬迁,这也预示着是时候将控制板归还给Fort Sill了。这个重达6864磅的大家伙在9月底运到了Fort Sill。由于Dan Gleason的先见之明,在布设控制板上的灯光时仅利用简单的产型连接器,和现成的12通道DMX控制器,因此博物馆很容易使ENIAC恢复正常。最难的部分在于拼接钢铁框架,它比想象的复杂。

  ENIAC于十月底在Fort Sill展出,博物馆正想获取一些新的真空管,来使计算机看起来更像原先那样。控制面板已经丧失了运算能力,也许这才是最好的情况。即使在ENIAC状态最好的时候,计算出一个复杂数字的平方根也要耗费30毫秒的时间,现在谁有耐心等那么久呢?

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